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História do Kentucky Derby

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Pode ser um exagero dizer que o Kentucky Derby resgatou corridas organizadas do esquecimento nos Estados Unidos. Mas não é muito difícil.

O ano era 1908, e o movimento Progressista galopava por todo o país, pregando contra os vícios de beber, fumar e jogar, só para citar alguns. Estado por estado, os reformadores conseguiram fechar os trilhos, apontando as alegações generalizadas de corrupção - os agenciadores de apostas manipularam as probabilidades e os jóqueis fizeram corridas. Até as tradicionais potências de corrida, as pistas de Saratoga e Belmont, sucumbiram ao sentimento anti-corrida. Eles fecharam por vários anos.

Os reformadores estavam até ganhando força no Kentucky, que tinha uma longa história de corridas de cavalos. Em Louisville, futura casa do Kentucky Derby, os cavaleiros locais correram com seus cavalos pela avenida principal com regularidade alarmante. A primeira corrida foi gravada em 1783. Depois de muitas reclamações de moradores assustados, esses jóqueis finalmente construíram sua própria pista em 1805.

Em 1874, o coronel Meriwether Lewis Clark, neto do famoso explorador, fundou o Louisville Jockey Club, e a pista que seria conhecida como Churchill Downs foi construída em terras protegidas por seus parentes. Um ano depois, a faixa foi aberta.

Nos seus primeiros anos, o derby lutou financeiramente contra as pistas orientais estabelecidas, como Belmont e Saratoga. Essas áreas tiveram um avanço nas corridas - os britânicos estabeleceram a primeira pista de corridas do Novo Mundo em Long Island em 1665. As corridas organizadas não começaram nos Estados Unidos até depois da Guerra Civil, mas floresceram rapidamente. Na virada do século, mais de 300 trilhas de cavalos estavam espalhadas por todo o país. Contra essa oposição inebriante, o Kentucky Derby foi relegado como um evento regional, e os Churchill Downs entraram em crise financeira ano após ano.

Então o movimento progressista começou seu ataque. Em 1908, todas as faixas, exceto 25, foram fechadas. Com menos lugares para competir, os jóqueis orientais tinham pouca escolha a não ser competir no Kentucky Derby, explica Chris Goodlet, curador de coleções do Kentucky Derby Museum. "Churchill Downs foi um dos poucos lugares para onde eles puderam ir e começou a florescer."

Mas logo os reformadores se aproximaram do Kentucky Derby. O legislador estadual, sob pressão, estava debatendo se deveria fechar o derby. O que salvou a pista, diz Goodlet, foi um pouco de previsão quando a pista foi fundada.

Máquinas pari-mutuel, inventadas na França, haviam sido instaladas em Churchill Downs desde o momento em que a pista foi construída. Os agenciadores de apostas se opuseram às máquinas porque, com razão, temiam perder a influência. Com uma máquina pari-mutuel, as chances são definidas no início de uma corrida, mas mudam conforme as pessoas apostam. Se menos pessoas apostarem em um cavalo, as chances de ganhar um cavalo aumentam. Há menos chance de manipulação.

O legislativo chegou a um acordo com a pista: sem apostas. As máquinas tomaram seu lugar e o derby foi salvo. Com este acordo e os incansáveis ​​esforços promocionais de Matt Winn, creditados por transformar o derby em uma força de corrida a ser reconhecida, o Kentucky Derby se tornou o evento esportivo mais antigo dos Estados Unidos.

Com a Proibição, a Grande Depressão e duas guerras mundiais, a pista nunca perdeu uma corrida em seus 126 anos de história. De 1875 a 1895, o percurso foi de 1½ milhas. Desde então, são 1,6 km. O primeiro vencedor foi Aristides, que percorreu o percurso em 2 minutos e 37 segundos, ganhando US $ 2.850. No ano passado, o cavalo Fusaichi Pegasus completou o percurso em 2 minutos e 1 segundo, ganhando uma bolsa de mais de US $ 1 milhão.

Ao longo dos anos, o interesse pelas corridas de cavalos aumentou e diminuiu, mas as tradições do Kentucky Derby, completas com juleps de menta e festas de derby, sempre permaneceram intactas.